El profesor con cubrebocas vs. el alumno sin mascarilla

En muchas universidades, los docentes afirman que el regreso a las aulas es una experiencia angustiosa. Algunos han llegado a renunciar en plena clase.,

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Matthew Boedy, profesor asociado de retorica y composicion, les hizo un emotivo llamado a sus estudiantes de la Universidad del Norte de Georgia, justo antes de que comenzaran las clases, para que recordaran que la variante delta arrasaba el estado y aumentaban las hospitalizaciones. Y decidio vacunarse y dar clases usando accesorios de seguridad medica como las mascarillas.

Asi que, a fines de agosto, se sorprendio cuando mas de dos tercios de los estudiantes de primer ano que asisten a sus clases de escritura no siguieron su ejemplo y se presentaron sin cubrebocas.

Es imposible saber quien estaba vacunado y quien no. “No es un infierno visual, como los hospitales, mas bien se trata de un infierno emocional”, dijo Boedy.

Esa universidad no exige que sus estudiantes esten vacunados o que usen mascarillas este otono. Y, a medida que se reinician las clases presenciales en casi todas las universidades del pais despues de casi un ano y medio de transicion de emergencia al aprendizaje en linea, muchos profesores se han percatado de que la ensenanza es una experiencia estresante.

Sin embargo, la Asociacion Americana de Salud Universitaria recomienda que todos los estudiantes de educacion superior que asistan a los campus durante el semestre de otono se vacunen. Ademas, los Centros para el Control y la Prevencion de Enfermedades de Estados Unidos recomiendan cubrirse la cara, independientemente del estatus de vacunacion de las personas, en los espacios publicos interiores de las zonas donde la tasa de contagios es alta.

Pero eso se ha implementado en pocos campus.

Mas de 1000 institutos y universidades han adoptado requisitos de vacunacion para, al menos, algunos estudiantes y miembros de su personal, segun The Chronicle of Higher Education. Esto muestra que la vacunacion se ha convertido en un tema politico porque esas instituciones tienden a estar ubicadas en los estados que votaron por el presidente Joe Biden en las ultimas elecciones.

Pero en algunos campus, particularmente los que se encuentran en estados liderados por republicanos y que tienen altas tasas de contagio como los sistemas estatales en Georgia, Texas y Florida, la vacunacion es opcional. Y solo se recomienda el uso de mascarillas, pero no es una exigencia. Los profesores pueden decirles a los estudiantes que se les “recomienda encarecidamente” o “se espera” que se pongan mascarillas, pero no pueden obligarlos. Y los maestros no pueden pedirles a los alumnos que tienen sintomas similares a los de la covid que salgan del aula.

Al menos nueve estados (Arizona, Arkansas, Iowa, Oklahoma, Florida, Carolina del Sur, Texas, Utah y Tennessee) han prohibido o restringido los mandatos escolares que exigian el uso de cubrebocas. Segun los funcionarios de educacion, no esta claro si todas estas prohibiciones se aplican a las universidades, pero las universidades publicas dependen del financiamiento estatal.

Es cierto que algunos profesores estan felices por asistir a clases sin mascarillas. Pero otros han renunciado en protesta por el uso opcional de los cubrebocas. La mayoria, como Boedy, siguen adelante. Pero el miedo que sienten es tan alto que incluso en las universidades que requieren vacunacion y mascarillas, como Cornell y la Universidad de Michigan, los maestros han firmado peticiones pidiendo la opcion de regresar a la ensenanza en linea.

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La Universidad de Texas en Austin ha dicho que el uso de cubrebocas es opcional y el estado prohibio los mandatos que exigian los cubrebocas.Credit…Susannah Kay para The New York Times

“La moral esta en su punto mas bajo”, advierte una peticion en la Universidad de Iowa.

Las universidades estan atrapadas entre las solicitudes de sus profesores para que se impongan mayores precauciones de seguridad y el miedo a perder estudiantes, y los ingresos que generan, si las escuelas deciden retornar a otro ano escolar en linea.

“Creo que todo el mundo esta de acuerdo en que la idea es que la gente regrese fisicamente al aula”, dijo Peter McDonough, consejero general del Consejo Estadounidense de Educacion, una organizacion de colegios y universidades. “La implementacion de la educacion en linea el ano pasado y durante el semestre de primavera fue algo temporal”.

Para algunos profesores, el nuevo ano escolar no trae un regreso a la normalidad, sino una fuerte sensacion de que las cosas podrian salirse de control. En las primeras semanas de clase, el numero de contagios se ha incrementado en instituciones como Duke, la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, Arizona State, la Universidad Liberty, la Universidad de Arkansas, la Universidad del Norte de Florida y la Universidad de Texas en San Antonio.

“Parece una repeticion”, dijo Michael Atzmon, profesor de ingenieria en la Universidad de Michigan. “Por un lado, tenemos la vacuna. Por otro lado, tenemos la variante delta”.

Atzmon ayudo a presentar una peticion para que la universidad sea mas abierta a considerar la ensenanza en linea. Fue firmada por mas de 700 profesores e instructores.

En respuesta a esa solicitud, el presidente de la universidad, Mark Schlissel, dijo el jueves que debido a la tasa “estelar” de vacunacion en el campus de Ann Arbor (92 por ciento de los estudiantes y 90 por ciento entre los profesores), el salon de clases “quizas era el lugar mas seguro” del campus.

Schlissel sugirio que los profesores deberian acostumbrarse a la idea de que habria casos de COVID en el campus. “Una pandemia es inquietante, es impredecible y si, implica un nivel de riesgo inevitable”, dijo.

Hay senales de desafio a las politicas estatales. Las tres instituciones publicas de educacion superior mas grandes en Arizona, la Universidad de Arizona, la Universidad del Estado de Arizona y la Universidad del Norte de Arizona, estan evitando la prohibicion de las mascarillas y las exigen en clase. Si todos los estudiantes tienen que usar cubrebocas, los funcionarios de la universidad creen que estan obedeciendo la orden del gobernador Doug Ducey de no discriminar a los alumnos que decidan no inmunizarse.

“Es una especie de juego del gato y el raton”, dijo Peter Lake, profesor de Derecho Educativo en la Universidad de Stetson.

Los profesores dijeron que, al igual que le paso a gran parte del mundo, la variante delta los sorprendio. Afirman que se inscribieron con entusiasmo para impartir clases presenciales en marzo, antes de que los reportes de complicaciones graves en personas vacunadas se convirtieran en algo frecuente. Ahora sus instituciones hacen que sea dificil, o casi imposible, cambiar las dinamicas de ensenanza.

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Cody Luedtke fue despedida despues de negarse a dar clases a menos que se exigiera el uso de mascarillas en su aula del Perimeter College, que forma parte de la Universidad Estatal de Georgia.Credit…Micah Green para The New York Times

Algunos han sacrificado sus trabajos. Cody Luedtke, instructora de biologia y coordinadora de los laboratorios en el Perimeter College, que forma parte de la Universidad Estatal de Georgia, dijo que lloro ante la idea de ensenar en un aula donde los estudiantes no usan cubrebocas.

Afirma que, cuando se nego a dar clases, la despidieron. “Simplemente no podia cumplir con un deber laboral que iba en contra de mi moral y mi deseo de proteger a mis estudiantes y a la comunidad en general”, dijo.

Irwin Bernstein, un profesor de psicologia de 88 anos, dijo que la Universidad de Georgia lo saco de su retiro este otono. Pero cuando puso un letrero de “sin mascarillas, no hay clase” en su salon, el jefe de su departamento le dijo que lo quitara “porque viola la orden del gobernador”.

En su siguiente clase, un estudiante se resistio a usar un cubrebocas, diciendo que era incomodo, recuerda. Entonces, le anuncio a sus alumnos que preferia regresar a su retiro, y salio del aula.

Timothy Wilson, profesor de ingenieria en la Universidad Aeronautica Embry-Riddle, renuncio el primer dia de clases y revelo en un ensayo que publico en linea que era VIH positivo y pensaba que la politica de uso opcional de los cubrebocas que se implemento en la universidad era “incorrecta”.

James Tierney, profesor asistente de economia en Penn State, dijo que se sentia frustrado por el mandato que exige el uso de mascarillas en su institucion. Dijo que era dificil escuchar las preguntas en su clase de introduccion a la macroeconomia, a la que asisten 600 estudiantes.

Y cuando los estudiantes usaban mal los cubrebocas tenia “que jugar a ser el malo”, dijo.

Pero la renuencia de la universidad a imponer un mandato de vacunacion fue “el punto de inflexion”, afirmo. Y decidio renunciar en protesta, a partir del 31 de diciembre, con el fin de darle tiempo a la escuela para que encuentre un reemplazo.

Los profesores dicen que la falta de reglas claras este ano ha dificultado su trabajo. Es posible que los lineamientos del ano pasado hayan sido draconianos –como la posibilidad de ser expulsados por asistir a fiestas, por ejemplo– pero eran claros y efectivos, afirmaron los docentes.

El otono pasado, “podia llamar a la policia si era necesario”, dijo Leslie Kaplan, quien ensena folclore en la Universidad del Norte de Florida. Este ano tiene que utilizar el arte de la persuasion.

Con el fin de prepararse para hablar de la covid en la charla de orientacion para los estudiantes de primer ano, Kaplan leyo dos libros sobre como influir en las personas. Trajo a un recien graduado que tenia el virus y a un epidemiologo. Hablo sobre la importancia de cuidarse unos a otros e imploro a los estudiantes que dejaran de lado sus diferencias politicas.

Solo un punado de alumnos asistieron a sus sesiones de orientacion de primer ano sin mascarillas, dijo Kaplan, y cree que eso se debe al exito de su campana.

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Alex Vargas, de 21 anos y estudiante senior de ingenieria tambien es el presidente de la organizacion Jovenes Conservadores en la Universidad de Texas en Austin. Vargas, quien no esta vacunado, dijo que no habia muchas objeciones por el hecho de que no usa mascarillas en clase.Credit…Susannah Kay para The New York Times

Otras personas han sugerido incentivos mas tangibles. La Universidad de Texas en Austin les dijo a los profesores que podian ofrecer recompensas no academicas, como galletas, para influir en los estudiantes con la finalidad de que usen cubrebocas. (Una portavoz de la universidad, Eliska Padilla, dijo que eso era informal y no se trata de un programa de incentivos).

A pesar de las apelaciones emocionales y las sugerencias sutiles, algunos estudiantes hacen lo que quieren.

Alex Vargas, estudiante de ultimo ano de la Universidad de Texas, no esta vacunado y durante la primera semana de clases fue la unica persona que no uso mascarillas en su pequena clase de ingenieria.

El profesor, que usa cubrebocas en el aula, hizo una votacion para saber si los estudiantes querian que usara mascarillas o si “no les importaba”, recuerda Vargas. Las personas a las que “no les importa” ganaron por uno o dos votos, y el profesor dijo que seguiria usando el cubrebocas, dijo Vargas.

“No hubo comentarios sarcasticos, nada de: ‘No voy a hablar contigo, o no voy a mirarte'”, dijo Vargas, presidente de la organizacion Jovenes Conservadores en el campus, y quien no usa cubrebocas. “Fue simplemente algo como: ‘Esa es su eleccion, sigamos adelante'”.

Susan C. Beachy y Jack Begg colaboraron con la investigacion de este reportaje.

Anemona Hartocollis es una corresponsal nacional, que cubre educacion superior. Tambien es la autora del libro Seven Days of Possibilities: One Teacher, 24 Kids, and the Music That Changed Their Lives Forever. @anemonanyc

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